El presidente de Cuba Raúl Castro, a la derecha, y su hermano Fidel Castro dialogan durante la apertura de la sesión de la Asamblea Nacional del Poder
El presidente de Cuba Raúl Castro, a la derecha, y su hermano Fidel Castro dialogan durante la apertura de la sesión de la Asamblea Nacional del Poder Popular, el domingo 24 de febrero de 2013. Los 612 diputados reeligieron a Raúl Castro, y él anunció que serán sus últimos cinco años en el gobierno. (AP foto/Ismael Francisco, Cubadebate) (Ismael Francisco)
LA HABANA (AP) Al aceptar un nuevo mandato por cinco años, Raúl Castro dijo el domingo que serán sus últimos como presidente de Cuba, poniendo por primera vez una fecha para el fin de la era Castro.

En tanto, Miguel Díaz-Canel fue designado primer vicepresidente y ahora es el primero en la línea para suceder a Castro, reportó la prensa estatal.

"Nos proponemos limitar a un máximo de dos periodos consecutivos de cinco años el desempeño de los principales cargos del Estado y de Gobierno y establecer edades máximas para ocupar esas responsabilidades", dijo Castro, de 81 años, lo cual resulta una extraordinaria expectativa para una nación que ha encabezada ininterrumpidamente por Castro o su hermano mayor, Fidel, desde la revolución de 1959.

Algunos cambios constitucionales podrían ser de tal calado que tendrán que ser ratificados por el pueblo cubano en un referendo público, dijo, aunque indicó que no fue nombrado para destruir el sistema socialista de Cuba.

Sobre su decisión de elegir a Díaz-Canel como el número dos, Castro dijo ante el Parlamento que el país ha alcanzado "una transcendencia histórica porque representa un paso definitorio en la configuración de la dirección futura del país mediante la transferencia paulatina... a las nuevas generaciones de los principales cargos".

Díaz-Canel, de 52 años, es el funcionario cubano de mayor rango que no participó directamente en la revolución cubana de 1959.

"Este será mi último mandato", declaró el presidente cubano. Su gobierno concluirá en 2018.

Raúl Castro, próximo a cumplir 82 años, alimentó el interés en la asamblea del domingo después de insinuar el viernes que en algún momento renunciaría.

"Tengo derecho a retirarme. ¿No lo creen?", dijo durante un intercambio informal con periodistas en un acto junto al primer ministro ruso Dimitri Medvedev, de visita oficial en la isla.

Ahora está claro que aunque estaba bromeando sobre retirarse pronto, hablaba en serio cuando prometió que en el discurso del domingo iba a haber fuegos pirotécnicos.

En semanas recientes, Díaz-Canel, un ingeniero electrónico y ex ministro de Educación Superior, frecuentemente ha aparecido en programas de noticias del estado cubano en un claro intento de elevar su relevancia antes de su nombramiento.

Díaz-Canel viajó a Venezuela a la toma de protesta simbólica de Hugo Chávez, un aliado clave de Castro que fue reelegido pero estaba demasiado enfermo para juramentar. Díaz-Canel fue visto en televisión encabezando una ceremonia donde estaba la selección de béisbol de Cuba y acompañó a Castro a Chile a una cumbre regional.

La asamblea también nombró a otros cinco vicepresidentes del Consejo de Estado: al ex primer vicepresidente José Ramón Machado Ventura, quien es también segundo secretario del Partido Comunista de Cuba; a Gladys Bejerano, la contralora general; a Ramiro Valdés Menéndez, también vicepresidente del Consejo de Ministros; a Lázara Mercedes López Acea, además primera secretaria del Partido Comunista en La Habana; y a Salvador Valdés Mesa como secretario general de la Central de Trabajadores de Cuba.

"Estoy muy satisfecha, muy contenta, yo lo deseaba mucho (la elección de Diaz-Canel)", expresó Mariela Castro, hija del presidente y diputada a la Asamblea, en conversación con periodistas al terminar la sesión.

"Esto es el inicio de una nueva etapa, yo estoy muy esperanzado porque además soy de Santa Clara, la ciudad de Díaz-Canel y allí todo el mundo lo quiere porque hizo un muy buen trabajo...ahora hay que esperar como se desarrollan los acontecimientos, sin duda va a ser un proceso muy complejo y difícil, pero es algo importante lo que sucedió hoy" expresó Roberto delgado, un jubilado de 68 años que habló con la AP en una calle del municipio de Miramar.

"Estoy fascinada... al fin se le deja paso a los jóvenes, creo que eso va a darle ánimo a la gente porque con todos esos hombres tan mayores uno pensaba que esto nunca iba a cambiar", señaló dijo Regla Blanco, una trabajadora de 48 años.

"A aquellos que dentro y fuera del país, con buenas o malas intenciones, nos alientan a ir más rápido, les decimos que continuaremos sin prisa, pero sin pausa, con los pies y los oídos bien pegados a la tierra, sin terapias de choque contra el pueblo...para afianzar... los logros sociales de la Revolución", expresó Castro.

Elizardo Sanchez, de la organización no gubernamental llamada Comisión Cubana de Derechos Humanos y Reconciliación Nacional, dijo a la AP que mientras se celebraba la Asamblea, "calculamos que hubo ente 70 y 80 detenciones en la capital, entre ellas unas 56 Damas de Blanco". Sánchez comentó que las Damas de Blanco fueron retenidas "unas horas" después que realizaron su habitual marcha dominical luego de asistir a la misa en la Iglesia de Santa Rita, en tanto en otras ciudades como Santa Clara, Santiago de Cuba y Holguín también hubo detenciones.

Previamente, Esteban Lazo, vicepresidente del Consejo de Estado, salió electo nuevo presidente del Parlamento, reportó la agencia cubana Prensa Latina. Este licenciado en economía de 69 años, de raza negra, es también miembro del Buró Político del Partido Comunista de Cuba, el único autorizado en la isla.

En la sesión constitutiva la Asamblea eligió también a Ana María Mari Machado como vicepresidenta y Miriam Brito como secretaria, cargos que ocuparon en el anterior período, agregó la agencia cubana.

Por primera vez desde agosto de 2010, el ex presidente Fidel Castro asistió a la sesión del Parlamento Cubano.

En Cuba, el Consejo de Estado es el máximo órgano de gobierno y sus miembros son elegidos entre los diputados de la Asamblea Nacional al inicio de cada legislatura. Lo integran un presidente, un primer vicepresidente, cinco vicepresidentes, un secretario y 23 miembros más.

Según las leyes vigentes el presidente del Consejo de Estado es decir Jefe de Estado encabeza también el Consejo de Ministros, o sea, el gabinete ejecutivo.

Fidel Castro ocupó ese cargo desde 1976 hasta 2008 tras su renuncia por la enfermedad que lo alejó del poder en julio de 2006. Su hermano menor, Raúl Castro, fue elegido en su lugar el 24 de febrero de 2008.