Manuel Puentes en una foto tomada durante al guerra de Vietnam
Manuel Puentes en una foto tomada durante al guerra de Vietnam (Archivo)
EL PASO.- Leno Puentes todavía llora cuando piensa en su hermano más joven a quien todos llamaban "Pelón".

"Era un buen muchacho, que creció pizcando algodón después de la escuela, en los fines de semana y días festivos", dijo. "El 4 de enero de 1971, se fue para la guerra de Vietnam. Y no ha regresado".

En diciembre, funcionarios del Distrito Escolar Independiente de Socorro podrían decidir si le darán el nombre de Sargento Manuel R. Puentes, el soldado perdido en Vietnam desde 1971, a una de las nuevas escuelas del distrito.

Los amigos y parientes de Puentes están urgiendo a la mesa directiva del distrito escolar a ponerle el nombre del soldado a una de dos nuevas escuelas del distrito. Ellos describieron a Puentes, quien soñaba con convertirse en boxeador profesional, como un héroe de sonrisa contagiosa.

"Es hora de traer a Manny de regreso a la vida o al menos para que su familia tenga algo con qué recordarlo", dijo Eugene Trujillo, uno de los cerca de 20 amigos y parientes que están haciendo labor para el nombramiento del plantel escolar.

Un comité del distrito recomendará los nombres propuestos a la mesa directiva el martes, dijo un vocero del distrito.

Puentes, un campeón de boxeo de 20 años, fue soldado de infantería y parte de una comando de 12 hombres que patrullaban una zona montañosa y selvática en la provincia de Quang Tri, en el noreste de Khe Sahn.

Fuerzas del norte de Vietnam emboscaron al comando el 25 de marzo de 1971 usando granadas e hiriendo a Puentes y al líder del comando, Jimmy C. Johnson. Otros tres soldados fueron asesinados el sargento R.D. McDonell de Sweetwater, Texas, el capitan Richard J. Rossano de New York City y el capital Randall A. Thompson de Evansville, Indiana. Ellos eran partes de la Primera Escuadra, Tropa B, Primer batallón de caballería de la 23ava División de Infantería.

Un grupo de residentes de Socorro esta tratando de que una escuela de Socorro sea nombrada en honor del ex combatiente de Vietnam, Manuel Puentes, quien
Un grupo de residentes de Socorro esta tratando de que una escuela de Socorro sea nombrada en honor del ex combatiente de Vietnam, Manuel Puentes, quien desapareció en accion. El grupo incluye a Elena Puentes, Leno Puentes, Eugene Trujillo, Carlos Rivera, Maria Almanzar y Carlos Dominguez. Leno Puentes y Maria Almanzar son hermanos de Manuel Puentes (Victor Calzada/ El Paso Times)

Los sobrevivientes dijeron que vieron herido a Puentes, cuando que un batallón trató de tomar el control. Sin embargo, el batallón fue superado en números por el enemigo, por lo que tuvieron que retirarse dejando atrás a Puentes y otros heridos.

Equipos de búsqueda encontraron más tarde a Johnson, gravemente herido y vivo, pero no hallaron rastro de Puentes ni de otros dos soldados heridos en el ataque. El cuerpo de Thompson fue recuperado.

El Departamento de Defensa reportó a Puentes como perdido en acción (missing in action) y lo declaró presumiblemente muerto pocos años después. El fue reconocido de manera póstuma.

Se cree que Puentes es el único soldado de Socorro que no regresó de la controversial guerra en el sureste de Asia.

Los archivos nacionales registran 58,220 muertes en la guerra de Vietnam, la cual terminó en 1975 y es considerada al más divisoria en la historia de Estados Unidos.

Ricardo Puentes, educador en Arizona y hermano gemelo de Manuel, recuerda la última llamada que éste hizo desde Seattle antes de partir para Vietnam.

"Estaba llorando", dijo Ricardo Puentes. "El quería servir al país y ayudar a mis padres financieramente, pero él no quería ir a Vietnam".

Ricardo Puentes incluso le aconsejó desertar, pero Manuel ignoró el consejo.

Los gemelos eran parte de 15 hermanos y hermanos nacidos de padres Mexicanos inmigrantes.

El padre de Manuel, Matías, murió creyendo que su hijo estaba todavía vivo. Su esposa, Gavina, perdió esa esperanza y murió creyendo que su hijo había muerto, dijeron miembros de la familia.

Ricardo Puente strata de no pensar sobre su hermano gemelo.

"Todavía duele", dice. "Pero lo que le pasó me hizo más fuerte. Regresé a la escuela, obtuve mi GED y fui al colegio".

Carlos M. Rivera, amigo de la familia y comandante de GI Forum (Paso del Norte) cree que la familia algún día sabrá algo más sobre la suerte del soldado. Rivera estuvo detrás del retorno de los restos de Eduardo Pedregon, un soldado de San Elizario perdido en acción durante la guerra de Korea en 1950.

"No hay evidencia sólida que muestre que (Puentes) fue muerto", dijo Rivera. "Yo todavía tengo esperanzas de que el sobrevivió".

Si ese fuera el caso, Manuel Puentes estaría hoy en sus sesenta años.

Ramon Renteria puede ser contactado en rrenteria@elpasotimes.com; 546-6146.